تعيش مجموعة صغيرة من التماسيح البرتقالية الصغيرة داخل كهوف الغابات المطيرة في الجابون.

تُعرف باسم التماسيح القزمة (Osteolaemus tetraspis) ، يصل طول هذا النوع الأفريقي إلى 4.9 قدم فقط ويزن ما بين 40 و 70 رطلاً. نظرًا لصغر حجمها ، فإن غالبية حمايتها تأتي من رقبة وظهر وذيل مدرع بشدة. لديهم أيضًا جلود عظمية (رواسب عظمية) على بطونهم وأسفل أعناقهم.

في عام 2010 ، المستكشف أوليفر تيستا كان جزءًا من رحلة استكشافية إلى نظام كهوف أباندا في الغابون بعد معلومة تفيد بأن مجموعة من التماسيح القزمية تعيش هناك.



بينما تفر بعض أنواع التماسيح تحت الأرض في أوقات الجفاف ، فإن هذه الحيوانات تعيش في الكهوف على المدى الطويل.

Rainforest of Gabon ، الصورة: أكسل روفين

يمكن أن يبقى هؤلاء السكان في الكهوف إلى أجل غير مسمى بسبب كثرة لعبة الكريكيت والخفافيش التي تعيش هناك ، وفقًا لخبير التماسيح ماثيو شيرلي من مؤسسة Rare Species Conservatory Foundation . الخفافيش تسقط حرفيا من السقف في الماء للحصول على أسهل وجبة في العالم.

بسبب هذه الوفرة في التغذية السهلة ، فإن هذه التماسيح في حالة ممتازة - حتى أفضل من نظيراتها في الغابات. على الرغم من ذلك ، فإن عدد السكان صغير نسبيًا ، ومن المحتمل أن يكون حوالي 50.

لاحظ الخبراء أنه كلما تعمقوا في الكهف ، كان الذكور أكثر شحوبًا وبرتقاليًا أكثر إشراقًا. سبب لونهم البرتقالي ليس ما قد تتوقعه. التلوين الفريد هو نتيجة تسبح التماسيح في كمية كبيرة من ذرق الخفافيش في الماء. لا يمكننا اختلاق هذه الأشياء.

صورة: ديفيد بلاك

يجعل ذرق الخفافيش الماء قاعديًا ، مما يؤدي إلى تآكل الجلد وتغيير لونه.

بينما تصنع هذه التماسيح الموجودة تحت الأرض في الكهف ، فإنها تحتاج إلى الحفاظ على الاتصال بالعالم الخارجي خلال موسم الأمطار. لسوء الحظ ، لا تستطيع التماسيح التي تعيش في الكهوف التكاثر داخل الكهوف.

وأوضح شيرلي ل عالم جديد ، 'إنها بيئة تعشيش: يحتاجون إلى مجموعات كبيرة من النباتات المتعفنة لوضع بيضهم فيها.'

بعد موسم الأمطار ، تعود التماسيح إلى الكهوف مع ذريتهم.

كشف الباحثون الذين قاموا بتحليل الأدلة الجينية أن هذه التماسيح تنفصل عن أقاربها الذين يعيشون في الهواء الطلق. هذه الدراسات أظهروا أن التماسيح التي تعيش في الكهوف تبرز كمجموعة وراثية معزولة ، بعد أن تحولت منذ آلاف السنين.